Que sont les anticorps thérapeutiques, ces armes de choc face aux maladies?

Que sont les anticorps thérapeutiques, ces armes de choc face aux maladies?
Ph. Mongkolchon Akesin / Shutterstock©

Lors du congrès annuel de l'American Society of Clinical Oncology (ASCO), début juin, qui regroupe les spécialistes mondiaux du cancer, une étude a particulièrement suscité l'attention: la présentation d'un essai clinique sur Enhertu, un anticorps développé par les groupes pharmaceutiques japonais Daiichi Sankyo et anglo-suédois AstraZeneca.

Pour quelles maladies?

Ce traitement était déjà autorisé chez des patientes souffrant d'un cancer du sein présentant de fortes quantités d'une protéine appelée HER2. Il s'est montré efficace aussi chez les malades ayant cette protéine, mais en plus faible quantité, ce qui accroît donc le nombre de patientes qui pourraient en bénéficier.

Un progrès important, selon le professeur William Jacot, de l'Institut du cancer de Montpellier, dans le sud de la France, qui a participé à cet essai clinique. "On n'avait pas vu une telle avancée en termes de survie, avec un traitement utilisant de la chimiothérapie, depuis des dizaines d'années", dit-il.

Comment?

"Il s'agit d'un anticorps ‘armé’ avec de la chimiothérapie: l'anticorps se colle à la surface de la cellule cancéreuse dont les récepteurs ne fonctionnent plus. La cellule ‘digère’ alors les récepteurs pour les recycler: c'est là que la chimiothérapie est libérée", explique l'oncologue.

Mais comment fonctionnent ces anticorps? Il s'agit, à l'état naturel, d'un signal d'alarme, généré par le système immunitaire. Les anticorps, qui sont des protéines, reconnaissent les substances étrangères au corps (appelées antigènes), s'y attachent et les signalent ainsi au reste du système immunitaire.

Or, en 1975, deux scientifiques, Gerard Köhler et Cesar Milstein, ont découvert comment les produire en laboratoire, ce qui leur a valu le Nobel de Médecine. Depuis, des dizaines d'anticorps de synthèse ont été développés.

Dans le cas du cancer, plusieurs modalités d'actions sont possibles. Les anticorps thérapeutiques vont par exemple cibler les protéines nécessaires à la production de cellules cancéreuses et se fixer sur elles pour les détruire. D'autres peuvent agir sur la régulation de la réponse immunitaire.

Quelle autre avantage?

Autre atout de la technologie: si sa production est complexe, elle reste toutefois moins compliquée et onéreuse à mettre en œuvre que les nouveaux traitements utilisant la thérapie cellulaire.

En plus des cancers, ces traitements sont développés pour les maladies inflammatoires. Et même contre les infections, comme pour le traitement des malades du Covid-19: on peut notamment citer les anticorps Evusheld d'AstraZeneca, utilisé préventivement, ou, en curatif, Xevudy du britannique GSK.

Avec ces nombreuses indications potentielles, le marché est porteur: Dupixent, le médicament phare de Sanofi en immunothérapie, a ainsi rapporté plus de 5 milliards d'euros l'an dernier au laboratoire. Keytruda, utilisé en oncologie, a généré plus de 17 milliards de dollars pour l'américain MSD en 2021.

Selon les estimations du cabinet Market data forecast, le marché mondial pourrait atteindre 249 milliards de dollars d'ici trois ans.