« Grande conjonction »: un spectacle dans le ciel ce lundi soir

Ph. Nasa

Un rendez-vous inhabituel est attendu dans le ciel lundi: Jupiter et Saturne, les deux plus grosses planètes du système solaire, vont se rapprocher au maximum. Cette « Grande conjonction » ne se reproduira dans de telles proportions qu’en 2080 .

Après le coucher du Soleil ce lundi, à 19h22 heure de Paris, les deux géantes gazeuses apparaîtront dans le même champ de vision d’un instrument d’observation .Elle donneront alors l’impression de se frôler, alors qu’elles se situent en réalité à plusieurs centaines de millions de kilomètres l’une de l’autre. Pour profiter du spectacle, il faudra se munir d’un petit instrument d’observation, trouver un ciel très dégagé, et regarder en direction du Sud-Ouest.

Le rapprochement apparent entre les deux planètes a déjà commencé depuis plusieurs mois, et il atteindra une distance minimale le jour du solstice d’hiver (un hasard du calendrier), ce qui donnera presque l’impression que les deux astres dans le ciel ne font qu’un. « La Grande conjonction » correspond « au temps que mettent les deux planètes à retrouver des positions relatives similaires par rapport à la Terre », explique Florent Deleflie, de l’Observatoire de Paris.

Jupiter, la plus grosse, fait le tour du Soleil en 12 ans, Saturne en 29 ans. Et tous les 20 ans environ, les deux planètes semblent donc se rapprocher lorsqu’on observe la voûte céleste depuis la Terre.

Une paire de jumelles

Par un effet de perspective, les deux géantes apparaîtront alors accolées, « avec un écart de seulement 6 minutes d’arc entre elles, ce qui correspond environ à 1/5e du diamètre apparent de la Lune », poursuit Florent Deleflie. « Avec un petit instrument d’observation, même une simple paire de jumelles, on pourra voir dans le même champ les bandes équatoriales de Jupiter et ses satellites principaux, ainsi que les anneaux de Saturne », se réjouit l’astronome. A l’œil nu, le rapprochement donnera l’impression d’une planète double, « Jupiter et Saturne étant deux astres très lumineux », détaille-t-il.

La dernière Grande conjonction a eu lieu en 2000, mais il faut remonter à 1623 pour retrouver un écart aussi petit que celui de lundi. Et avant de retrouver une conjonction aussi rapprochée, il faudra attendre le 15 mars 2080. Lundi, le spectacle durera plusieurs dizaines de minutes. Et pas de regrets à rentrer chez soi à 20 heures pour le couvre-feu, car les deux planètes seront déjà couchées.