Un glacier contaminé par l’homme, bien avant que quiconque y ait mis les pieds

AFP / N. G. Sherpa

La pollution parcourt des kilomètres et atteint même les glaciers de l’Himalaya. L’impact de l’activité humaine sur le toit du monde n’a rien de neuf, selon une équipe de chercheurs : ces glaciers seraient infectés par les polluants depuis le début de la révolution industrielle.

Une nouvelle étude publiée lundi par l’Académie nationale des Sciences des Etats-Unis suggère que les glaciers himalayens sont touchés par la pollution depuis le 18e siècle, soit bien avant que l’homme ne se lance dans l’ascension du plus haut sommet du monde.

Les chercheurs ont étudié un échantillon de glace extrait de glacier Dasuopu, le plus haut sommet jamais foré. Il se situe à 7.200 mètres d’altitude.

Industrie et déforestation

Dans cette carotte, les scientifiques ont découvert des taux anormalement élevés de métaux toxiques. Ils ont découvert que cette contamination a commencé dans les années 1780, pendant la révolution industrielle.

Or, aucun être humain n’a mis les pieds sur les montagnes qui entourent le glacier Dasuopu avant 1953.

Ces polluants ont été transportés par les vents. D’après les chercheurs, il s’agit de cendres provenant des usines de l’Europe de l’ouest (de la combustion du charbon), ou de résidus des incendies à grande échelle déclenchés par les agriculteurs afin de défricher des terres (de la déforestation).

Archives de glace

Les carottes de glace, comme celle analysée pour cette étude, sont des précieux témoins du passé. « Elles contiennent une histoire de la température de la planète », explique à CNN Lonnie Thompson, l’un des chercheurs qui a aidé à forer cette carotte il y a plus de 20 ans. « Tous les gaz à effet de serre sont piégés dans des petites bulles, nous pouvons donc voir quelle était la variabilité naturelle [de la température], bien avant que les humains ne deviennent un facteur ».

Des « archives gelées » qui, avec le dérèglement climatique, pourraient bien disparaître d’ici quelques années…