Un animal disparu depuis 25 ans refait surface

AFP

Un mystérieux petit ruminant d’Asie, que les scientifiques avaient perdu de vue depuis plus de 25 ans, a été photographié au Vietnam, rapporte une étude publiée lundi dans Nature Ecology & Evolution.

Ce mammifère est un chevrotain à dos argenté (Tragulus Versicolor), un ruminant présent seulement au Vietnam et très rarement étudié.

« Imaginez un cerf qui aurait été rétréci à la taille d’un petit caniche. Retirez-lui ses bois et rajoutez-lui deux petites canines. Puis plongez les deux tiers de l’animal dans un seau de peinture gris argenté : vous obtiendrez un chevrotain à dos argenté », explique Andrew Tilker du Global Wildlife Conservation (GWC), co-auteur de l’étude.

Cela fait plus d’un quart de siècle que les scientifiques n’avaient plus entendu parler de l’animal. Ils craignaient que la dévastatrice chasse au collet, pourtant interdite, ait poussé ces petits ruminants au bord de l’extinction.

An Nguyen du GWC et ses collègues ont donc décidé de mener l’enquête. « Il y avait très peu d’informations disponibles pour nous indiquer la direction à suivre et nous ne savions pas à quoi nous attendre », raconte le biologiste vietnamien dans un communiqué du GWC.

Une espèce toujours menacée

Sur la base d’observations antérieures (les premières remontant au début du 19e siècle), les scientifiques ont choisi trois provinces vietnamiennes où interroger la population.

Sur ses indications, ils ont ensuite placé une trentaine de caméras équipées de détecteurs de mouvement dans les forêts environnantes. Et là, surprise ! En deux campagnes, les cameras ont repéré près de 300 visites de Tragulus Versicolor.

« Ce n’est pas parce que nous avons trouvé cette espèce assez facilement qu’elle n’est pas menacée », prévient Andrew Tilker qui travaille également pour l’Institut Leibniz pour la recherche sur la faune sauvage et de zoo en Allemagne.