Les anneaux de Saturne sont tout jeunes

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Les anneaux de Saturne sont apparus très récemment, il y a 10 à 100 millions d’années, estiment des chercheurs dans une étude parue jeudi dans la revue Science. Ils se basent sur les ultimes observations de la sonde Cassini.

Saturne, sixième planète en partant du Soleil, s’est formée il y a quatre milliards et demi d’années, au début du système solaire, et a donc vécu pendant la quasi-totalité de son existence sans ses anneaux. Les planétologues avaient de nombreux indices de l’âge relativement jeune des anneaux, formés peut-être par des collisions de lunes de Saturne, ou bien par l’éclatement d’une comète qui se serait rapprochée trop près de la planète. Mais leur âge exact restait l’une des grandes énigmes du système solaire.

La sonde américano-européenne Cassini, lancée en 1997 et qui a tiré sa révérence en 2017, a récupéré les données permettant de calculer cet âge. A la fin de sa mission, Cassini a effectué 22 orbites, passant entre Saturne et ses anneaux et s’en rapprochant comme jamais auparavant, avant d’aller se désintégrer délibérément dans l’atmosphère de la planète, à bout de carburant.

Cette période correspond à peu près l’époque des dinosaures sur Terre, disparus il y a 65 millions d’années. A l’échelle de la création de l’univers, une telle période signifie hier.

«Avec ces travaux, Cassini remplit le but fondamental de sa mission: non seulement déterminer la masse des anneaux, mais utiliser ces informations pour affiner les modèles et déterminer l’âge des anneaux». Comme l’explique la Nasa, plus la masse est faible, plus les anneaux sont jeunes, car en vieillissant, les anneaux attirent des débris et s’alourdissent. Les anneaux sont constitués à 99% de glace. L’étude ne répond pas à la question de leur origine, mais renforce les théories d’une comète ou d’une collision de lunes glacées.